Troubles bipolaires : comment marche le lithium ?

Le lithium sert à réguler l’humeur des personnes bipolaires. Jusqu’à présent, on ne connaissait pas son mécanisme d’action dans le cerveau. Grâce à une nouvelle technique d’imagerie, des chercheurs lèvent un coin du voile. 

Les personnes qui souffrent de troubles bipolairesalternent entre dépression et excitation pathologique. Le médicament de choix est le lithium, un régulateur de l’humeur prescrit depuis une cinquantaine d’années.

En utilisant une nouvelle technique d’imagerie par résonance magnétique, l’IRM de diffusion, des chercheurs français ont montré que les patients sous lithium ont une densité de dendrites plus élevée dans certaines zones cérébrales. Les dendrites sont des prolongements des neurones et leur permettent de communiquer entre eux. 

L’IRM de diffusion a permis de comparer 41 patients bipolaires prenant du lithium à 40 volontaires sains n’en prenant pas. Dans le premier groupe, la densité de dendrites, tout particulièrement dans le cortex frontal, une zone cérébrale impliquée dans la régulation des émotions. 

Les chercheurs estiment, dans un communiqué du 8 avril 2019, que « ces résultats nécessitent d’être reproduits. Toutefois, ils suggèrent qu’une amélioration de la communication entre neurones dans cette région pourrait sous-tendre les effets thérapeutiques du lithium ».

* Commissariat à l’énergie atomique, Inserm, Institut Pasteur, Fondation FondaMental, Hôpitaux universitaires Mondor et CHU de Grenoble. 

Source : Psychotherapy and psychosomatics, 5 avril 2019.

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